Mensen die herstellen van een milde vorm van COVID-19 hebben beenmergcellen die gedurende tientallen jaren antilichamen kunnen produceren, hoewel virusvarianten een deel van de bescherming die zij bieden kunnen temperen.

Veel mensen die met SARS-CoV-2 zijn besmet, zullen waarschijnlijk de rest van hun leven antilichamen tegen het virus maken. Dat suggereren onderzoekers die langlevende antilichaam-producerende cellen hebben geïdentificeerd in het beenmerg van mensen die hersteld zijn van COVID-19.

De studie levert het bewijs dat de immuniteit die door een SARS-CoV-2-infectie wordt teweeggebracht, buitengewoon lang zal aanhouden.

Antilichamen – eiwitten die virale deeltjes kunnen herkennen en inactiveren – zijn een belangrijke afweerstof. Na een nieuwe infectie zijn kortlevende cellen, plasmablasts genaamd, een vroege bron van antilichamen.

Maar deze cellen verdwijnen snel nadat het virus uit het lichaam is verwijderd, en andere, langer levende cellen maken antilichamen: geheugen-B-cellen patrouilleren het bloed voor herinfectie, terwijl beenmergplasmacellen (BMPC’s) zich in de botten verbergen en daar tientallen jaren antilichamen uit druppelen.

“Een plasmacel is onze levensgeschiedenis, in termen van de ziekteverwekkers waaraan we zijn blootgesteld,” zegt Ali Ellebedy, een B-cel immunoloog aan de Washington University in St. Louis, Missouri, die de studie leidde, gepubliceerd in Nature op 24 mei.

Onderzoekers veronderstelden dat SARS-CoV-2 infectie de ontwikkeling van BMPC’s op gang zou brengen – bijna alle virale infecties doen dat – maar er zijn aanwijzingen geweest dat ernstige COVID-19 de vorming van de cellen zou kunnen verstoren. Sommige vroege COVID-19 immuniteitsstudies gaven ook aanleiding tot bezorgdheid, toen ze ontdekten dat de antilichaamniveaus daalden niet lang na herstel.

Ellebedy’s team volgde de productie van antilichamen bij 77 mensen die hersteld waren van meestal milde gevallen van COVID-19. Zoals verwacht daalden de antilichamen tegen SARS-CoV-2 in de vier maanden na de besmetting. Maar deze daling vertraagde en tot 11 maanden na de infectie konden de onderzoekers nog steeds antilichamen opsporen die het SARS-CoV-2 spike-eiwit herkenden.

Om de bron van de antilichamen te identificeren, verzamelde Ellebedy’s team geheugen-B-cellen en beenmerg van een subset van deelnemers. Zeven maanden nadat ze symptomen hadden ontwikkeld, hadden de meeste van deze deelnemers nog steeds geheugen-B-cellen die SARS-CoV-2 herkenden. In 15 van de 18 beenmergmonsters vonden de wetenschappers ultra-lage maar detecteerbare populaties van BMPC’s waarvan de vorming was getriggerd door de coronavirus infecties van de individuen 7-8 maanden daarvoor. Het niveau van deze cellen was stabiel bij alle vijf personen die enkele maanden later een nieuw beenmergmonster gaven.

“Dit is een zeer belangrijke vaststelling,” gezien de beweringen van afnemende SARS-CoV-2 antilichamen, zegt Rafi Ahmed, een immunoloog aan de Emory University in Atlanta, Georgia, wiens team de cellen mede ontdekte in de late jaren ’90. Wat nog niet duidelijk is, is hoe de antilichaamniveaus er op lange termijn zullen uitzien en of ze enige bescherming bieden, voegt Ahmed eraan toe. “We zijn nog vroeg in het spel. We kijken niet naar vijf jaar, tien jaar na infectie.”

Bron: Nature.com (Gerenommeerd, Brits wetenschappelijk tijdschrift. Vertaald naar Nederlands)